Små nanobeklædte dimser er blevet business på DTU

Inden Silmecos 1 års-fødselsdag har virksomheden allerede produkter på hylden og kunder i butikken. Projektet tog for alvor fart, da et par studerende fra Copenhagen Business School kontaktede Danmarks Tekniske Universitet, fordi de manglede en case. Det blev til meget mere end en opgave.

Der er travlhed i laboratorierne på Institut for Mikro- og Nanoteknologi på Danmarks Tekniske Universitet (DTU), og det er ikke noget nyt. Her arbejder forskere intenst på at udvikle banebrydende teknologi og efterprøve de nyeste videnskabelige hypoteser. Men i et af laboratorierne finder vi Per Elsted Hansen i færd med noget ganske andet.

Han bevæger sig hjemmevant omkring og får på bare et par timer lavet et batch nanobeklædte substrater, som han pakker i rent miljø, så de er klar til at blive sendt afsted til kunderne i den nystartede virksomhed Silmeco, som han er medstifter af.

Som på alle universiteter i Danmark er der også her rift om hver eneste kvadratmeter laboratorium. Hvordan det alligevel er lykkedes Per, der hverken studerer eller forsker på DTU, at få foden inden for, er historien om hvordan Silmeco er blevet til.

Men først spoler vi tiden tilbage til den periode, hvor forskerne Anja Boisen og Michael Stenbæk Schmidt gjorde nogle banebrydende opdagelser på Institut for Mikro- og Nanoteknologi. De kommer ikke til orde her men bliver repræsenteret af Tomas Rindzevicius - ligeledes forsker på afdelingen. De tre forskere har sammen med Per stiftet Silmeco.

DTU havde det hele parat

Anja og Michael havde længe arbejdet med nanoteknologi i forbindelse med den teknik, der hedder Surface-Enhanced Raman Spectroscopy (SERS). Kort fortalt går det ud på at identificere stoffer, som man kun har til rådighed i meget lave koncentrationer, fx i forurenet drikkevand. Med SERS kan man registrere tilstedeværelsen af stoffet helt ned til et enkelt molekyle.

”Når man laver SERS, sætter man en prøve på et særligt substrat, der, populært sagt, forstærker stoffets fingeraftryk, så man ved hjælp af laserlys kan få et billede af det og på den måde identificere stoffet,” forklarer Tomas.

Der findes en række forskellige substrater til formålet, og fælles for dem er, at de er vanskelige at fremstille og derfor meget dyre.

”Inden jeg kom ind i billedet udviklede Anja og Michael en metode til fremstilling af meget billigt nanomateriale. Med det som udgangspunkt lavede vi et nyt SERS-substrat, der er ekstremt sensitivt. Det kan altså usædvanlig effektivt registrere stoffer i endnu lavere koncentrationer end hidtidige substrater på markedet, og så er det ovenikøbet billigere at fremstille,” fortæller Tomas.

Anja og Michael overvejede, om ikke deres fund havde forretningspotentiale. Derfor udvidede de gruppen og ansatte Tomas, der havde den helt rigtige kombination af videnskabelig baggrund og forretningsmæssig erfaring fra industrien.

”Jeg er oprindelig fra Litauen, hvor jeg startede mine studier i fysik, men jeg valgte at lave min master og PhD i Sverige, hvor Chalmers Tekniske Universitet er førende inden for nanovidenskab,” fortæller Tomas.

Efter universitetet arbejdede han tre år i industrien, hvor han for alvor fik smag for forretningsverdenen. Men han savnede kontakt med forskningen.

”Da jeg så stillingen på DTU, havde jeg længe haft lyst til selv at prøve kræfter med at starte noget op, så jeg var ikke sen til at søge den. Ifølge stillingsbeskrivelsen skulle jeg analysere mulighederne for kommercialisering af forskergruppens SERS-substrat,” fortæller Tomas.

Som sagt så gjort – Tomas blev del af gruppen, hvor de rettede hele deres fokus mod optimering af substratet, så det blev tilpasset detektion af PCB (polychlorerede biphenyler) i bygninger. PCB i byggematerialer udgør en alvorlig trussel mod sundheden, så her er et veldefineret og stort behov for et effektivt substrat.

Og så en dag ringede telefonen…

Pers business-øjne spottede nye muligheder

På Copenhagen Business School gik Per samtidig og blev klogere på forretningsudvikling. Det var blevet tid til at lave bachelorprojekt, og her fik han sammen med en anden studerende til opgave at lave forretningsplan for en virksomhed.

”Jeg har altid interesseret mig for naturvidenskab, blandt andet har jeg taget nogle kurser i fysik på universitetet. Så da jeg skulle ud og finde min case til opgaven, var det naturligt for mig at tænke i de baner. Jeg havde læst lidt om nanoteknologi, og det var mit indtryk, at det var et område i vækst. Derfor ringede jeg først til Institut for Mikro- og Nanoteknologi,” fortæller Per.

Han blev sat i kontakt med Tomas, og de fik hurtigt et samarbejde i gang.

”Der havde endnu ikke været nogen inde over projektet og kigge på det udelukkende med business-øjne. Substratet var ikke optimeret til PCB, men det fungerede til en lang række andre formål og var faktisk parat til at blive solgt. For mig var det oplagt, at der skulle komme et selvstændigt firma ud af det, så efter opgaven var skrevet, var det sådan set bare at gå i gang.” fortæller Per.

På trods af sine kun 31 år, havde Per allerede en del erfaring med etablering af virksomheder. Et kig på hans LinkedIn profil afslører hurtigt, at han har en stor portion iværksætterblod i årerne.

”Jeg havde allerede stiftet 5 firmaer, så den del af det var ikke nyt for mig. Men indtil Silmeco har jeg kun beskæftiget mig med forretning inden for IT, så det her er noget helt andet. De softwareprodukter, jeg har udviklet, bliver jo ”bare” lagt på nettet, og så er det ligesom gjort. Med substraterne er der tale om en anden slags forretning inden for et område i rivende udvikling. Det synes jeg er spændende at være en del af,” siger Per.

At skabe levedygtige virksomheder er også DTU’s store interesse, og Silmeco har i forbindelse med opstarten fået stor opbakning med rådgivning, sparring og juridisk bistand fra DTU Nanotech, Copenhagen Spin-outs og Stardust DTU.

Blå bog, Tomas, 35 år

2012-nu: Assistant Professor/Researcher på DTU Nanotech - Company Profile

2011-2012: Post Doc. på DTU Nanotech - Company Profile

2008-2011: Process Specialist på Obducat

2007-2008: Post Doc. på Chalmers Tekniske Universitet

2000-2007: Chalmers Tekniske Universitet, Master og PhD i fysik

1996-2000: Vytauto Dižiojo Universitetas, Bachelor i fysik

For Tomas er videnskab en drivkraft, men et forretningsaspekt oveni skaber den perfekte kombination. Han er gift med Kristina Saulyte-Rindzevice.

Thomas på LinkedIn LinkedIn

OM SILMECO

http://www.silmeco.com

Navnet Silmeco er fremkommet ved at lave en ordsammentrækning af teknologien bagved substraterne: SILicon MEtal COating. Det hedder sådan, fordi man lægger metal, fx guld og sølv, på silicium.

DTU har en målsætning om at understøtte udviklingen af spinouts. I 2013 var målsætningen 7 nye spinouts

DTU Nanotech er Institut for Mikro- og Nanoteknologi.

Stardust DTU er et studenternetværk for innovation og entrepreneurship.

Silmeco er knyttet til projektet Copenhagen Spin-outs (http://www.copenhagenspin-outs.dk/) som har til formål at understøtte opstart af nye virksomheder inden for biotek. Projektet er et samarbejde mellem forskningsinstitutioner, innovationsmiljøer, brancheorganisationer, investorer og forskerparker.

Opfinderne af patentet er

Anja Boisen, professor LinkedIn

Michael Stenbæk Schmidt, forsker LinkedIn

Tomas Rindzevicius LinkedIn

Alle er i dag ansat på Institut for Mikro- og Nanoteknologi, DTU.

Forskerne må ikke drive virksomhed

”Pers henvendelse kom meget belejligt. Vi koncentrerede os om detektion af PCB, men han havde øje for, at substratet havde mange flere muligheder,” fortæller Tomas.

Substratet kan principielt bruges til at identificere alle typer molekyler og appellerer derfor til en bred vifte af brugere.

”Det kommer primært i brug inden for forskning og udvikling, særligt inden for biotech. De fleste af vores nuværende kunder kommer fra universitetsmiljøet, men også industrien viser interesse for produktet, og flere er allerede blevet kunder., fx fødevareindustrien til undersøgelser af forurenede madvarer. Der er et hav af anvendelsesmuligheder, og det er egentlig kun fantasien, der sætter grænser,” siger Tomas.

Fantasien og så det faktum, at ikke særlig mange kender teknikken endnu. Det kræver også oplæring at bruge den.

”Vi er ikke bekymrede over udfordringen med at oplære brugerne. Det er utrolig nemt at lære,” forsikrer Tomas, og Per supplerer med en kommentar om at selv han kan finde ud af det…

Kendskabet til SERS substratet er stille og roligt ved at blive større, for Silmeco har lavet en hjemmeside der er grundigt googleoptimeret, så søger man efter ”SERS substrates”, kommer Silmeco højt op i søgeresultatet. Prøv selv – det er ret imponerende.

”Vi har sådan set kørt det hele i stilling til at sælge en masse substrater. Vi må bare ikke gøre det selv…,” siger Tomas med en snert af utålmodighed. Han ville nemlig gerne.

Problemet er, at forskere ansat på instituttet ikke sideløbende må drive virksomhed. Derfor er al drift af Silmeco på nuværende tidspunkt på Pers hænder. Det er ham, der producerer substraterne, sender dem afsted, ordner regnskab, hjemmeside og markedsføring.

Men Tomas står på spring og vil gerne deltage, for selvom han elsker sit arbejde i gruppen, er han parat til at forlade den, hvis han kan blive ansat i Silmeco.

Fokus på kunder

Ikke nok med at Silmeco har egen hjemmeside med special offers, gang i produktion af substrater og fungerende CEO. Der er faktisk også kunder i butikken.

”Vi har endnu ikke mødt nogen, der syntes vores forretningskoncept var en dårlig idé, og de forskere, der har prøvet vores produkt, har alle meldt positivt tilbage. Så lige nu handler det om at hente noget kapital hjem til virksomheden,” fortæller Per.

Det vigtigste for Silmeco den næste tid bliver altså salg og markedsføring af SERS substraterne. Forskning og udvikling af nanoteknologi er desværre stadig risikofyldt farvand med høje omkostninger. Før virksomheden har så meget kapital, at den i eget regi kan forske og udvikle, foregår det i samarbejde med DTU.

Men han løfter alligevel lige sløret for, at de seriøst overvejer også at udvikle software til produktet. På sigt.

Som fungerende CEO sidder Per altså i dag som eneste mand på skansen i Silmeco. Han er meget optimistisk mht. fremtiden og håber, ligesom Tomas, at få lov til at fortsætte og gøre drømmene om vækst og udvikling til virkelighed. Først tjene flere penge, så ansætte Tomas, og så….

Blå bog, Per, 31 år

Januar 2013-nu: Partner and CEO på Silmeco

2012-nu: Co-founder af Undisclosed

2012-nu: Co-founder af Atlibra.com

2012-nu: Copenhagen Business School, Master i erhvervsøkonomi

2012: Danmarks Tekniske Universitet / DTU, PhD kursus

2009-2012: Copenhagen Business School, Bachelor i erhvervsøkonomi

2002- nu: Ejer af PressPort

2000-2005: Co-founder af Immisceo I/S

Per startede sit første firma, da han var 18 år gammel, og i dag er han ejer eller medejer af 4 virksomheder. Hans speciale er business kombineret med højteknologi.

Per på LinkedIn LinkedIn

Spin-outs

24.06.2015 DTU-søgemaskine topper Google 23.06.2015 DET ER PURE PLASTIC 23.06.2015 Få nyt (laser)lys i øjnene 17.03.2015 Effektiv, billig og kompakt filtrering 24.09.2014 Intelligent indsprøjtning skaber ny virksomhed
Se alle Spin-outs historierne